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词汇量是如何测出来的?

Fionacheerup
来源:大象公会
93 2018-01-12

词汇量测试的核心原理是抽样调查,测试者从词库中抽取适量的单词样本,考察受试者对单词的掌握情况,再根据样本比例和正确率,估算出受试者的大致词汇量。

抽样调查的基本流程

这一过程看似简单,但在执行过程中,对不同概念的不同理解可能会导致最终结果的巨大不同。

首当其冲的便是对「单词」这一概念的定义。在语法中,单词是指能够独立运用的最小语言单位,比如「apple」「good」「run」等。但在词汇量测试中,「单词」除了语法上的定义外,还可以指代「词族」,意为包含词根及其通过词形变化衍生的一系列单词。

英语中的一些词形变化

比如,differ、differs、differed、differing、different、differently、difference 等在语法上虽属于不同的单词,却都源自同义词根,可归为同一语族。

这一定义上的不同会显著影响词汇量的多寡。以英国伯明翰大学编纂的语料库为例,从单词的语法定义统计,其中词汇总量可达 250000 之巨,但若以词族来统计,这一数量就会锐减到 34000 个。

类似的还有美国教育心理学家爱德华 · 桑代克所著的 The Teacher's Word Book of 30000 Words,在合并词族后,也只剩下约 13000 个条目。

The Teacher's Word Book of 30000 Words   一书封面

除了单词的定义外,词汇量测试中词库和抽样方法的选择也会对结果产生较大影响。根据词库和抽样方法的不同,当前词汇量测试的方法大致可分为词典法和词频表法两种。

词典法以当代英语词典为词库,采用随机抽样方法选择测试单词。这种方法主要用于英语母语者词汇量的测试,优点在于可最大程度涵盖受试者可能知道的单词。不过对于外语学习者来说,这种方法可能会遇到一些低频单词,错误率升高导致估算的词汇量偏低。

朗文当代英语词典即可做词库

而词频表法解决了这一问题。所谓词频表,就是根据在语料库中出现频率高低排列的单词表。词频表法以词频表为词库,采用了分层抽样的方法,将其划分为若干等距的频率区段,在区段中随机抽样。 在测试外语学习者的词汇量时,可以选择词频较高的区段抽样,从而得到更加准确的结果。

英国人迈克尔 · 菲利普 · 韦斯特于 1953 年发表的《通用词汇表》是该领域最经典的词频表。该表包含了 2000 个最高频词族,一人若是能够掌握其中所有单词,便可理解 90~95% 的口语内容和 80-85% 的书面材料。即使半个世纪后的今天,这份词频表仍然非常实用,无可取代。

迈克尔 · 菲利普 · 韦斯特(1888-1973)

词库和抽样方法选定后,便是测试形式的选择了。当下词汇量测试采用的形式主要有选择题、自测题、完成句子题和翻译题等几种。

选择题:题目给出一个单词,从多个选项中选择出单词的意思

自测题(Yes/No Format):给受试者一系列单词,让他们自己标出认为掌握的单词

完成句子题:可以分为有选项和没选项两种,有选项题目考察的是被动词汇,而无选项题目考察的是主动词汇

翻译题:给出一个单词,要求被试者用母语翻译出这个单词

目前,针对外语学习者,应用最广泛的词汇量测试是保罗 · 纳辛的词汇水平测试(Vocabulary Level Test,简称 VLT)。这一测试将英语词族按频率分为 2000、3000、5000、10000 四种水平。在几经改进后,现已成为最接近标准化测试的方法。

在新版本中,VLT 采用了多项匹配的形式,右侧有三项单词含义,受试者需从左侧六个单词中选择匹配的单词

除了 VLT 外,是非词汇量测试(Yes/No Vocabulary Test)也是常用的检测方法。这种受试者自检的形式非常简单,但通过单词与「伪单词」(一组随意的字母组合)的混合也能获得较可靠的结果。

研究发现,只要受试者保证基本能诚实答卷,简单地将他们掌握的真单词数量减去掌握的「伪单词」数量,就能估算出一个合理的词汇量。

至于现在的很多词汇量在线测试网站,它们的测试原理并无不同,只是使用了不同的标准和算法,所得数据也因此千差万别。国内还有些公司为了夸大自家产品的单词记忆效果,满足用户的虚荣心,还会特意夸大词汇量。

国外词汇量测试网站 testyourvocab.com 的数据比较可靠,图为该网站给出的英语母语用户和非母语用户的词汇量分布

归根结底,词汇量只是语言学习的一个参考标准,绝对数量并不重要。你从中得到的应该是对自身水平的清醒认知,而不是基于幻觉的骄傲。

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